“Cigarra Zumbi” infectada por fungos controladores de mente é descoberta por cientistas

“Cigarras zumbi” pode soar como algo saído de um filme de ficção científica ruim, mas um fungo parasita está infectando cigarras periódicas. A infecção parece espessa, com grandes porções do abdômen da cigarra substituídas por esporos de fungos. No entanto, as cigarras continuam como de costume, aparentemente notando que uma parte de seu corpo está faltando.

Pesquisadores da West Virginia University estão aprendendo mais sobre as formas bizarras como o fungo Massaspora afeta o comportamento da cigarra. Falamos com Brian Lovett, um pesquisador pós-doutorado no Departamento de Ciências de Plantas e Solo da WVU.

De acordo com Lovett, as cigarras podem ser infectadas no início ou durante a idade adulta. “Portanto, há duas maneiras de eles serem infectados. Um está chegando e isso é algo que as ninfas esperaram muito tempo para o dia brilhar e de repente elas ficam infectadas. E então aqueles que não percebem a infecção, eles podem ser infectados mais tarde sendo enganados para acasalar com indivíduos infectados. “

Mas, como essas cigarras ainda vivem sem grande parte do corpo? A resposta pode te surpreender.

“Parte da manipulação para responder à sua pergunta anterior é a produção de compostos bioativos, e outra palavra para um composto bioativo é uma droga. Então essas drogas que a cigarra produz, ou que esse fungo produz dentro das cigarras, acreditamos que manipulariam o comportamento dessas cigarras. ”

Alguns desses compostos são encontrados apenas em outras plantas ou fungos.

“Em uma espécie, eles estão produzindo psilocibina, que são os compostos mágicos dos cogumelos. E nas cigarras periódicas, está produzindo anfetaminas. “

Mas, para qualquer um que possa ficar tentado a ficar chapado comendo cigarras zumbis … você teria que comer uma quantidade muito grande.

“O que tentamos enfatizar é que a quantidade de medicamentos produzidos é muito grande para uma cigarra, para um ser humano é muito pequena. Então você não pode simplesmente comer um e achar que vai se divertir. “

E existem algumas outras razões pelas quais você pode não querer um grande prato de “cigarras zumbis”.

“Essas não são as únicas drogas que eles estão produzindo. Portanto, os fungos produzem todos os tipos de antibióticos e outros compostos bioativos e não caracterizamos cada um que está sendo produzido. Certamente alguns dos que você não gostaria de comer de qualquer maneira. Não recomendamos. “

O meio do Tennessee verá duas grandes ninhadas de cigarras ressurgindo em 2021 e 2024 e, sim, algumas delas serão zombificadas. Mas, no momento, é improvável que o fungo Massaspora tenha um impacto dramático na população de cigarras.

“Então, este fungo e a cigarra, eles estão envolvidos nesta corrida armamentista evolutiva há algum tempo. Então, estamos apenas reconhecendo isso agora. Mas eles têm infectado as cigarras por muito tempo nas populações de cigarras porque eles têm um grande boom e depois esperam um pouco e então eles têm um enorme boom. Eles não parecem sofrer um impacto dramático do patógeno. Não pode afetar um grande número de indivíduos, mas eles ainda conseguem se reproduzir para a próxima geração. E ambos alcançaram esse equilíbrio.”

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