Feixes de luz: fenômeno misterioso é registrado na atmosfera por estação espacial

Nuvens escuras, o cheiro de chuva em uma calçada quente, os flashes de luz intensa seguidos por um estalido alto e, em seguida, um trovão baixo e estrondoso – quem não ama uma boa tempestade de verão? Todos nós já vimos, ouvimos um ou ficamos completamente encharcados com um. Mas o quanto realmente sabemos sobre esse fenômeno climático?

Acontece que ainda há muitas coisas a serem descobertas, como jatos azuis, elfos e duendes vermelhos. Essas coisas bizarras são muito difíceis de observar da superfície da Terra. Como relata um novo artigo da Nature, no entanto, o  observatório European  Atmosphere-Space Interactions Monitor (ASIM) na Estação Espacial Internacional está ajudando cientistas a encontrar respostas.

Olhando para o clima da Terra a partir da Estação Espacial Internacional 400 km acima, a perspectiva aprimorada do ASIM está lançando uma nova luz sobre os fenômenos climáticos e suas características.

A coleção de câmeras ópticas, fotômetros e um detector de raios X e gama foi instalada na Estação Espacial em 2018. Ele é projetado para detectar descargas elétricas originadas em condições de clima tempestuoso que se estendem acima das tempestades na alta atmosfera.

E agora, pela primeira vez para uma experiência da Estação Espacial Internacional da ESA, as descobertas do ASIM foram publicadas na Nature como artigo de primeira página. O artigo descreve o avistamento de cinco intensos flashes azuis no topo de uma nuvem, um deles gerando um ‘jato azul’ na estratosfera.

Um jato azul é uma forma de relâmpago que dispara de nuvens de tempestade. Eles podem chegar até 50 km na estratosfera e durar menos de um segundo. O caçador de tempestades espaciais mediu um jato azul que foi lançado com um flash intenso de cinco de 10 microssegundos em uma nuvem perto da ilha de Naru, no Oceano Pacífico.

O flash também gerou ‘elfos’ com sons igualmente fantásticos. Elfos estão se expandindo rapidamente em anéis de emissões ópticas e UV na parte inferior da ionosfera. Aqui, elétrons, ondas de rádio e a atmosfera interagem para formar essas emissões. 

Capturar esses fenômenos usando as ferramentas altamente sensíveis do ASIM é vital para cientistas que pesquisam sistemas meteorológicos na Terra. As observações fornecem pistas de como os raios são iniciados nas nuvens e os investigadores acreditam que esses fenômenos podem até mesmo influenciar a concentração de gases do efeito estufa na atmosfera da Terra, ressaltando mais uma vez o quão importante é descobrir exatamente o que está acontecendo acima de nossas cabeças.

Astrid Orr, Coordenadora de Ciências Físicas da ESA para voos espaciais humanos e robóticos, afirma: “Este artigo é um destaque impressionante dos muitos novos fenômenos que o ASIM está observando acima das tempestades e mostra que ainda temos muito a descobrir e aprender sobre o nosso Universo.

“Parabéns a todos os cientistas e equipes universitárias que fizeram isso acontecer, bem como aos engenheiros que construíram o observatório e às equipes de suporte no ASIM de operação em terra – uma verdadeira colaboração internacional que levou a descobertas incríveis.”

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